Le Petit Prince

Genèse du Petit Prince

1942-1943. « Un petit bonhomme que je porte dans le cœur »

Chapitre 24 - Bienvenue!

Depuis des années, Saint-Exupéry dessine, dans ses lettres, sur des nappes de restaurant ou sur des feuilles volantes, un petit personnage qui hante son esprit. Séduits par ce petit bonhomme, les éditeurs américains de Saint-Exupéry lui suggèrent de lui donner vie en écrivant un conte pour enfants. Après avoir demandé de l’aide à son ami Bernard Lamotte, Saint-Exupéry renonce à cette collaboration et crée lui-même ses personnages. Installé à Bevin House à Long Island, Saint-Exupéry passe l’été 1942 à mettre en forme Le Petit Prince, demandant parfois à des amis de passage de prendre la pose pour mieux croquer une attitude. Prévu pour Noël 1942, le livre n’est publié aux États-Unis qu’en avril 1943, car Saint-Exupéry tarde à en remettre le manuscrit et les illustrations.

Dès sa sortie, l’ouvrage obtient un succès considérable. « Nous n’avons pas besoin de pleurer les frères Grimm quand les contes de fées comme Le Petit Prince peuvent encore tomber des livres d’aviateurs et de tous ceux qui se dirigent par les étoiles », écrit P. L. Travers, l’auteur de Mary Poppins.

Ce succès n’a fait que croître d’année en année, chaque génération offrant à la suivante la part de rêve qui a bercé son enfance. Publié à plusieurs dizaines de millions d’exemplaires, traduit en cent quinze langues, du tiffinagh au japonais et du créole réunionnais au breton, Le Petit Prince a fait le tour du monde.